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越潮湿的地方语言越音调复杂?

发布日期:2015-05-02   来源:

      全世界大概有6500种语言,新研究揭示,气候在语言的进化与发展中扮演了重要角色。

      科学家们发现不同地区环境湿度(空气中的水汽含量)影响了语言进化的方式。拥有复杂音调的语言——比如说用一个或更多对比的音调给词语赋义的粤语——更容易出现在地球上潮湿的地区。

      研究的领导者、迈阿密的语言学家Caleb Everet博士和他同事的研究囊括了3700种语言。他们发现有复杂音调629种,绝大多数都聚集在费仲和东南亚的热带地区,但也有少量位于北美、亚马逊和新几内亚的潮湿地区。

      像是越南语、缅甸语、汉语和几乎所有撒哈拉以南非洲的语言(如尼日利亚和刚果人所说的语言)都被认为是有调性的。而蒙古语、希腊语和藏语都是在更干燥的环境下发展出来的。

      图中红色的点代表语言音调复杂的地区,蓝色代表简单的地区。可以看出,音调复杂的语言都集中在热带潮湿的地方。音调简单的语言,例如包括英语在内的各种欧洲语言,一般都位于更干燥的地方——寒冷的北方或者干燥的沙漠。


      研究者们说,产生这种现象,是因为吸入干燥的空气在一定程度上会让声带脱水,导致其灵活性下降,这使在词语中制造复杂的音调更加困难。

      绝大多数的欧洲语言都被认为是从原始印欧语进化而来的。这是6000年前生活在黑海北部庞塔斯草原上的人所说的语言,那里很干燥。Everet博士认为,干燥的气候也许导致了现代非声调语言的存在。他说:“研究并不是说气候决定了语言,只不过气候在是塑造语言的因素之一。看得更广一些,这也是人类下意识地适应不同艰苦环境的一种反映。”

      人通过呼吸的气流让声带震动从而发声,这也从一定程度上反映出为什么学习一门新语言会比较困难,因为可能需要用之前从未尝试过的方式去控制声带。如果Everett的新研究是正确的,那么也能从侧面解释为什么处于干燥气候的人发现学习有调性的语言会更加困难。总是听外国人抱怨中文太难说,如今终于找到了一个“冠冕堂皇”的理由。

      最后,Everett博士补充道:“在特定的气候使用特定的声音模式也许对身体有好处,不过要想得到令人满意的结论,还需要继续研究。”

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